La Lower Main, lumières rouges sur le premier quartier des spectacles

Visite à pied proposée le dimanche 9 juin 2019

Le boulevard Saint-Laurent au nord de la rue Vitré (aujourd’hui Viger), 26 mai 1921. Archives de Montréal, VM98-Y_1P018.

Le Red Light de Montréal n’existe plus. Ce quartier au bas de la Main qui avait établi la réputation sulfureuse de Montréal pendant la première partie du 20e siècle a été d’abord « nettoyé » du règne de la pègre et des policiers corrompus par la justice, de ses night clubs par l’arrivée de la télévision, et d’une bonne partie de son vieux bâti et même de ses rues par des opérations radicales de rénovation urbaine, du Plan Dozois (Habitations Jeanne-Mance) au récent Carré Saint-Laurent, en passant par l’autoroute Est-Ouest (Ville-Marie) et l’éradication du Quartier chinois par le complexe Guy-Favreau. Ce secteur a été particulièrement associé à l’exploitation des femmes et les lanternes rouges indiquant les bordels lui ont donné son nom. On y trouvait aussi salles de paris illégaux et maisons de jeu où l’on flambait sa paye, salons de thé et buanderies où l’on se gelait à l’opium. Mais c’est aussi le premier quartier des spectacles, où tavernes et saloons présentaient leurs varieties dès le milieu du 19e siècle, où les scopes offraient les premières vues animées en Amérique et où la grande maison de la culture canadienne française, le Monument national, permettait au peuple de découvrir la culture savante et aux bourgeois de se tremper dans la culture populaire. Au cœur du nouveau Quartier des spectacles, la Lower Main doit relever le défi de conserver son riche patrimoine.

Parade d’éléphants du cirque Barnum & Bailey, devant le marché Saint-Laurent, 1895. Le Monde illustré, 3 août 1895. BAnQ.

Autres visites de la Main 2019

Boulevard Saint-Laurent au nord de la rue Sainte-Catherine, 26 mai 1921. W. S. Keith. Archives de Montréal, VM98-Y_1P017 (détail).

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